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Par TASSANEE VEJPONGSA, Associated Press
SRI RACHA, Thaïlande (AP) – Les éleveurs de crocodiles en Thaïlande proposent une nouvelle approche pour sauver le nombre décroissant de crocodiles sauvages en voie de disparition dans le pays. Ils veulent assouplir les réglementations sur le commerce transfrontalier des reptiles et de leurs parties pour stimuler la demande de produits fabriqués à partir de ceux élevés en captivité.
Avec seulement environ 100 crocodiles siamois vivant à l’état sauvage en Thaïlande, l’espèce est techniquement en train de basculer vers l’extinction locale. Les éleveurs de crocodiles, quant à eux, élèvent des millions d’animaux en captivité, mais ne s’en sortent pas aussi bien. La pandémie de coronavirus a dévasté les ventes de leurs produits en raison d’un arrêt presque complet du marché lucratif des touristes en visite.
En réponse, l’industrie thaïlandaise du crocodile, dont les 200 millions de dollars de ventes annuelles ont chuté de près de 90 % pendant la pandémie, promeut une solution à deux voies qui, espère-t-elle, pourra bénéficier à elle-même ainsi qu’aux espèces de reptiles. En plus de rechercher un assouplissement des réglementations strictes sur le commerce international de leurs produits, ils sont à la tête d’un effort de repeuplement des crocodiles siamois dans la nature.
Bien que l’industrie ait ses racines dans la capture de crocodiles sauvages, les éleveurs et les commerçants soutiennent qu’une entreprise agricole prospère et bien réglementée peut aider à reconstruire la population de crocodiles sauvages.

Caricatures politiques

Les partisans de l’assouplissement des règles commerciales pensent que le succès de l’élevage de crocodiles siamois dans les fermes signifie qu’il n’est plus rentable de les chasser dans la nature, et qu’une industrie commerciale florissante aidera à financer des projets de conservation.
La Thaïlande proposera un assouplissement des règles sur le commerce des crocodiles siamois lors de la réunion de la semaine prochaine à Panama des 184 nations CITES, la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d’extinction.
La proposition thaïlandaise vise à modifier l’inscription actuelle des crocodiles siamois de l’Annexe I, une catégorie avec des règles commerciales extrêmement strictes pour les espèces menacées, à l’Annexe II, avec des règles plus assouplies qui imposent moins de contraintes réglementaires aux acheteurs qui importent les produits.
Yosapong Temsiripong, chef de la Thai Crocodile Farm Association et propriétaire de la Sriracha Moda Farm, a déclaré que cela aiderait à relancer l’industrie battue, permettant d’exporter plus facilement de la viande vers des pays comme la Chine et, plus important encore, des peaux de crocodile vers de grandes marques de mode étrangères. pour sacs à main et chaussures. Des règles assouplies aideraient la Thaïlande à concurrencer les États-Unis, le Zimbabwe et l’Australie, qui sont de grands exportateurs d’espèces de crocodiles qui ne font pas partie de la catégorie des espèces les plus menacées.
« Ces deux dernières années, pendant la pandémie, l’industrie du crocodile a été fortement touchée car le tourisme est la principale source de nos revenus. Quand il n’y avait pas de touristes, notre entreprise a beaucoup souffert », a déclaré Yosapong. « Nos exportations ont également été touchées. Nous espérons que si nous pouvons déclasser le crocodile siamois, nous pourrons alors pénétrer davantage de marchés et nos produits pourront être acceptés par les marques mondiales.
Les crocodiles sauvages du Siam, que l’on trouvait autrefois en abondance dans les rivières, les ruisseaux et les lacs lents de Thaïlande, du Laos et du Cambodge, ont été décimés à la fin des années 1990 en raison de la chasse et du commerce incontrôlés, ainsi que du développement économique qui a réduit leurs habitats naturels. . On pense qu’il ne reste qu’environ 400 crocodiles siamois à l’état sauvage, principalement au Cambodge.
La promotion de l’agriculture commerciale et la conservation des crocodiles sont des objectifs compatibles, a déclaré Bancha Sukkaew, directeur général adjoint du Département thaïlandais des pêches.
« L’espèce reste une espèce protégée. Ceux dont la vente et l’exportation sont autorisées doivent provenir d’exploitations agricoles. Nous pouvons donc garantir que le commerce se fera uniquement à partir des fermes. Deuxièmement, nous avons des plans pour gérer les zones protégées et des plans pour relâcher les crocodiles dans la nature qui ont été approuvés pour être réalisés chaque année. »
Les autorités thaïlandaises se sont engagées à protéger la population sauvage, avec des plans pour l’augmenter d’environ 100 maintenant à 200 au cours des 10 prochaines années, a-t-il déclaré.
Les propositions précédentes visant à assouplir les règles commerciales pour les crocodiles siamois ont cependant été rejetées.
Steven Platt, un herpétologue de la Wildlife Conservation Society basée aux États-Unis, a déclaré que davantage devrait être fait pour sauver les crocodiles siamois sauvages de Thaïlande avant d’ouvrir la porte à un commerce accru. Ces efforts devraient inclure un programme de libération de crocodiles plus robuste, a-t-il déclaré.
Le Cambodge et le Laos voisins mènent les efforts pour augmenter les populations sauvages avec des programmes de libération réguliers, a déclaré Platt, qui a passé des années à travailler sur la conservation des crocodiles. On pense que les deux pays ont des populations stables et viables, ce qui, selon certains experts, n’est pas le cas en Thaïlande. La libération de 50 crocodiles par la Thaïlande entre 2006 et 2019 est relativement faible par rapport au Laos, où environ 70 crocodiles ont été relâchés cette seule année.
« La Thaïlande a le meilleur système de parcs nationaux, de véritables aires protégées qui fonctionnent. Ils sont bien gouvernés. Ils sont bien gérés. Ils ont du personnel scientifique, du personnel chargé de l’application de la loi, et c’est unique dans la région. Et il y a … un énorme potentiel pour que la Thaïlande prenne la tête de la conservation des crocodiles du Siam », a-t-il déclaré. « Et nous ne voyons tout simplement pas cela.
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Les éleveurs de crocodiles thaïlandais veulent que les restrictions commerciales soient assouplies

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