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Le premier roman de Grace Chan s’ouvre à Melbourne à la fin des années 2080. La planète est, pour ne pas trop dire, « épuisée ». La plupart des gens qui peuvent se le permettre passent leurs matinées à grimper dans des dosettes remplies de gel pour se connecter à une édition amusante et plus belle de la Terre appelée Gaia, où le codage avancé offre la sensation (ou du moins, une sensation) de goût, d’odorat et même de toucher. . Le quatuor central du livre, Tao-Yi et son petit ami Navin, et leurs amis Zach et Evelyn, vivent tellement de leur vie là-bas que lorsque la technologie arrive pour permettre un « téléchargement » complet, cela semble être une fatalité. Sauf pour Tao-Yi, ce n’est pas le cas.
Sa réticence n’est-elle que de la nostalgie ? Qu’est-ce qu’elle a peur de laisser derrière elle exactement ? En numérisant le problème corps-esprit, Every Version of You le transpose en une question littérale et très matérielle : si vous pouviez quitter votre corps, le feriez-vous ? Dans son histoire troublante de 1909, The Machine Stops, EM Forster aborde cette question de l’autre côté : si vous pouviez retourner dans le monde physique, le feriez-vous ? Dans l’histoire de Forster, une femme vit satisfaite dans sa petite cosse sous la terre, lavée, séchée et nourrie pendant qu’elle échange des idées « élevées » avec des esprits similaires dans d’autres cosses à travers le monde. Tous ses besoins sont satisfaits par la Machine. La claustrophobie de son fils ne fait que l’agacer – elle pense qu’il est un hérétique obstiné et arriéré. Il pense que la Machine a privé l’humanité « du sens de l’espace et du sens du toucher ». La fin très sombre de l’histoire est facile à lire – en particulier venant de EM « seulement connecter » Forster – comme tech-phobique. Un siècle et un peu plus tard, la relation de Chan au cyberespace est naturellement plus ambiguë.
Navin a un état de santé débilitant, ce qui à la fois complexifie et simplifie l’équation. Pour lui, le téléchargement est un salut, une évidence : ce n’est que dans la réalité virtuelle qu’il peut être son moi authentique, non retenu par les douloureuses trahisons de son corps. (La vision de l’avenir de Chan comprend un écart incroyablement exaspérant entre les progrès de la technologie grand public et ceux des soins médicaux ou sociaux plus élémentaires.) Mais Tao-Yi se débat avec une tristesse nébuleuse, certain qu’avec la perte de leur connexion tactile, quelque chose de fondamental leur lien. Alors que le roman est raconté à la troisième personne, nous habitons la perspective de Tao-Yi, et sa faim pour les sensations physiques que Gaia ne peut jamais tout à fait reproduire (le goût du mapo tofu fait maison, l’odeur du cou de Navin, même l’air chaud et toxique de Melbourne rues de plus en plus inhabitables). « La distance n’a plus rien à voir avec l’intimité, maintenant », se dit-elle après une réunion lors d’une fête virtuelle – pourtant, elle, et donc nous, ne sommes pas convaincus.
Après le téléchargement, le cerveau de Navin se dilate et s’accélère – il devient un « lutin numérique » à la recherche d’intérêts, de passions, de langues. Tao-Yi voit cette métamorphose sans limite comme une dissolution de soi, mais Navin la supplie de considérer les risques du « lag » : vieillissement, décadence, possibilité qu’elle ait hérité de la dépression de sa mère et de sa grand-mère. Chan, dont le travail quotidien est en psychiatrie, explore l’idée fascinante de savoir jusqu’à quel point il est possible de se connaître et ce que nous apprécions dans leur formation. Les frictions, les traumatismes et l’inconfort font-ils partie intégrante ? Pourquoi ne pas les anéantir, devenir « de nouveaux humains, directement alimentés par le solaire et l’électricité » ?
Tao-Yi, repensant au 21e siècle, se demande dans quelle mesure la maladie de sa mère « a pu être un chagrin pour le monde ». L’éléphant dans la pièce, comme dans tant de cli-fi, c’est le capitalisme : dans le futur de Chan, la technologie s’est améliorée mais pas le système. Apple puis Dandelion ont été remplacés par Neuronetica-Somners, la société mère de Gaia, qui s’adresse aux riches. Beaucoup sont bloqués par le coût, bloqués sur une Terre sans plus d’arbres. (Il est possible, après avoir lu ce livre, que vous n’ouvriez plus jamais un robinet de la même manière.) Ceux qui n’ont pas de maison s’abritent sous des couvertures réfléchissant les UV, des corps déformés et brisés par des coups de soleil chroniques et des maladies pulmonaires, ignorés par ceux qui sont partis eux derrière. (« Il est difficile de penser de manière critique aux choses qui satisfont vos besoins les plus élémentaires. ») Même les personnes ayant accès aux consolations addictives de Gaia semblent souvent s’effondrer d’une manière que leur système commercial est totalement inadéquat et peu disposé à résoudre. Comme Mark Fisher, Every Version of You soutient que le capitalisme (plus que Internet) est la cause de tous les problèmes que nous continuons à l’utiliser pour essayer de résoudre.
Le roman de Chan est chargé d’un sentiment de précipice et d’inévitabilité, d’un destin silencieux. Alors que tous ses amis téléchargent, Tao-Yi est submergée par le « mal du pays perpétuel » qu’elle ressent depuis son adolescence en provenance de Malaisie. Elle ne peut pas voir Gaïa comme une maison, et en s’en éloignant, elle cherche quelque chose qui la relie à ses racines – mais elles sont aussi « brisées, ou seulement à moitié construites ». Dans un essai récent, le critique Cher Tan écrit que comparer la vie en ligne et hors ligne, c’est poser « la mauvaise question » et tomber dans la (fausse) ornière du « dualisme numérique » – parce que la majeure partie de la vie contemporaine est simultanément tissée des deux.
Ce n’est pas ce que fait Tao-Yi – ou Chan. Confronter ce qui pourrait un jour rester sur une Terre en ruine et « hors ligne » est un moyen puissant de recentrer l’objectif sur le monde que nous créons actuellement et sur la politique qui sous-tend ce que nous construisons – que ce soit à partir de briques ou de code.

Revue de Every Version of You par Grace Chan – voudriez-vous vivre dans le métaverse ? | Livres australiens

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