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BRUXELLES Margrethe Vestager, s’est donné pour mission d’endiguer les abus anticoncurrentiels présumés de grandes entreprises technologiques américaines, menaçant pas plus tard que le mois dernier de démanteler Google d’Alphabet Inc.

des silhouettes d’utilisateurs d’ordinateurs portables et d’appareils mobiles sont visibles à côté d’une projection d’écran du logo Google sur cette image prise le 28 mars 2018 Dado Ruvic / Illustration

Mais une décision dans la plus importante des trois affaires antitrust contre Google – celle-ci visant à desserrer son emprise sur les smartphones sous Android – est susceptible de montrer à quel point il est difficile, même pour un défenseur de la confiance comme Vestager, de briser le puissance des géants américains.

La décision finale, attendue dans les prochains mois, impliquera probablement une amende de plusieurs milliards de dollars et la fin des clauses des accords de licence qui empêchent les vendeurs de smartphones de promouvoir des alternatives aux applications telles que Google Search et Maps, des personnes familières avec le marché européen. La pensée de la Commission dit.

La décision, qui devrait suivre de près les recommandations formulées en 2016 peu après le début de l’enquête, laissera presque certainement la domination de Google sur le marché, car les incitations à rester avec l’entreprise sont si fortes, selon les dirigeants du secteur, les analystes et même ses ennemis.

Robert Marcus, ancien membre de l’équipe de stratégie mobile de Microsoft et désormais associé général de la société d’investissement Quantum Wave Capital, a déclaré qu’il était « pratiquement impossible » que toute sanction de l’UE « change massivement quoi que ce soit pour Google ».

L’affaire contient des leçons pour les régulateurs en Europe et ailleurs alors qu’ils poursuivent Google, Apple, Facebook et Amazon sur des pratiques telles que des comportements anticoncurrentiels, l’évasion fiscale et une approche cavalière des données des utilisateurs et des discours de haine.

Les régulateurs allemands ont montré que des mesures ciblées peuvent forcer des changements dans la conduite d’une entreprise, comme obliger les entreprises de médias sociaux à supprimer rapidement les discours de haine. Les autorités fiscales peuvent combler les lacunes et modifier les lois pour collecter plus d’argent.

Mais stimuler la concurrence sur des marchés où les produits et services sont gratuits est une entreprise bien plus difficile.

« Une fois que quelqu’un est enraciné, vous ne pouvez pas dire: » Arrêtez « et les choses s’améliorent », a déclaré Mark Patterson, professeur de droit à l’Université Fordham qui a étudié les problèmes antitrust de Google.

La Commission a refusé de commenter l’affaire. Google n’a pas répondu à une demande de commentaire.

QUELQUES ALTERNATIVES

Google détient 90% du marché européen de la recherche, ce qui signifie qu’il existe peu d’alternatives plausibles pour les fabricants de combinés ou les consommateurs souhaitant se retirer. Les fournisseurs de téléphones seront réticents à vider des applications populaires telles que Google Maps, même s’ils pouvaient le faire librement. Un cadre d’un grand fabricant de smartphones a déclaré que les opérateurs sans fil européens avaient dit à son entreprise qu’ils refuseraient de commercialiser des téléphones sans la recherche Google ou l’App Store de Google Play.

Les alternatives à Android restent rares. Et Google a toujours la possibilité d’utiliser ses propres téléphones Pixel si de nouvelles règles rendent la licence Android peu attrayante. Tom Moss, un ancien employé de Google qui a écrit des parties clés des premiers accords de licence Android il y a dix ans à la fois pour assurer une plate-forme standard pour les fabricants de logiciels tiers pour créer des applications Android et pour garantir aux clients une expérience cohérente.

Moss, maintenant avec la société de matériel de jeu Razer, reconnaît qu’à ce stade, cependant, « garder les mêmes politiques et approches peut sembler autoritaire, injuste et anticoncurrentiel ».

Il a ajouté: « Ce n’est pas la fin du monde » pour Google que l’UE réévalue les arrangements.

L’enquête Android de l’UE a commencé en 2015 à la suite d’une plainte deux ans plus tôt du groupe de lobbying FairSearch, dont les membres comprenaient à l’époque des concurrents comme Oracle, Nokia et Microsoft.

Des sources ont déclaré qu’Amazon s’était également plaint.

Un document préliminaire de 2016 a déclaré que les régulateurs devraient imposer une amende importante et que Google devrait cesser de verser des paiements de partage des revenus aux fabricants de smartphones pour pré-installer uniquement la recherche Google, ainsi que cesser d’exiger que le navigateur Chrome de Google et d’autres applications soient installé à côté du Play Store de Google.

L’UE n’irait probablement pas plus loin que cette recommandation, ont déclaré des sources de l’UE. Ordonner à l’entreprise de céder complètement ses activités Android, par exemple, serait difficile à justifier en vertu du droit européen, ont déclaré des sources de la Commission européenne.

L’analyste de la Deutsche Bank, Lloyd Walmsley, a déclaré en janvier que l’UE « pourrait exiger des changements plus onéreux » qu’elle ne l’avait fait l’année dernière dans son enquête pour savoir si Google favorisait son propre service d’achat en ligne dans les résultats de recherche.

Dans ce cas, Google a été condamné à une amende de 2,4 milliards d’euros – un montant important pour la plupart des entreprises, mais à peine 2% des ventes de l’entreprise en 2017.

Les modifications apportées par Google en réponse à la commande de l’UE ont stimulé la concurrence pour certains espaces publicitaires, mais en raison du fonctionnement du système d’enchères publicitaires de Google, l’entreprise a généré plus d’argent sans donner aux concurrents une longueur d’avance suffisante pour gagner des parts de marché.

Il est toujours possible que la Commission oblige Google à travailler avec des partenaires de fabrication qui souhaitent utiliser des versions modifiées d’Android, autorisant ce que l’on appelle le « forking » du système d’exploitation, ont déclaré des sources européennes.

Mais la décision ne suffira certainement pas à briser l’emprise monopolistique de Google, a déclaré l’avocat de FairSearch, Thomas Vinje.

« Le cas d’Android a pris trop de temps et … Google a dans une large mesure réussi à éliminer la concurrence qu’il recherchait », a déclaré Vinje.

Google fait appel du verdict d’achat et pourrait également faire appel de toute décision dans l’affaire Android.

RIVIÈRES

Le gros problème pour Google est moins ce que l’UE pourrait faire que la façon dont les stratégies des fabricants de smartphones pourraient évoluer. Le leader mondial Samsung Electronics propose depuis longtemps ses propres applications pour la messagerie, la navigation Internet et d’autres fonctionnalités.

Samsung pourrait mettre fin à sa relation avec Google s’il voulait vraiment aller dans une direction différente, a déclaré Moss. Jusqu’à présent, cependant, Samsung n’a pas voulu franchir cette étape. Entre autres choses, cela pourrait conduire les clients vers le propre smartphone Pixel de Google, car il est livré avec une gamme complète d’applications Google et obtient souvent le premier accès aux nouvelles fonctionnalités.

D’autres défis pourraient venir d’Amazon, d’Alibaba et d’autres entreprises qui pourraient personnaliser une version « open source » d’Android que Google a rendu disponible gratuitement pour un usage public.

À ce jour, peu de signes indiquent que les principaux fournisseurs de smartphones souhaitent opter pour un système d’exploitation différent. Amazon a essayé de construire son propre téléphone avec une version modifiée d’Android il y a plusieurs années, mais ce fut un flop spectaculaire.

Les concurrents de Google dans le domaine des recherches et des navigateurs Internet espèrent pouvoir mieux rivaliser avec un nouveau régime réglementaire européen.

Guillaume Champeau, responsable de l’éthique et des relations publiques de la société française de moteurs de recherche Qwanturank, a déclaré qu’un accord conclu avec un fabricant de téléphones avait échoué l’année dernière en raison des règles de Google.

« Nous voulons avoir une chance de rivaliser, mais nous devons pouvoir conclure des accords avec les fabricants de téléphones », a-t-il déclaré.

De telles offres ne constitueraient pas une grande menace pour Google.

« Android est totalement dominant », a déclaré Geoff Blaber, analyste technologique, de CCS Insight. « Quelle que soit la décision, les fabricants sont fortement dépendants [on it] donc rien ne va changer radicalement.

Montage par Jonathan Weber et Sonya Hepinstall

Google sur le point de sortir indemne de la répression antitrust européenne

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