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ELK GROVE, Californie – L’activité du bouledogue français est en plein essor pour Jaymar Del Rosario, un éleveur dont les chiots peuvent se vendre pour des dizaines de milliers de dollars. Lorsqu’il quitte la maison pour rencontrer un acheteur, sa check-list comprend des papiers vétérinaires, un sac de croquettes pour chiots et son Glock 26.
« Si je ne connais pas la région, si je ne connais pas les gens, je porte toujours mon arme de poing », a déclaré M. Del Rosario un après-midi récent alors qu’il montrait Cashew, un bouledogue français de 6 mois d’un nouvelle variété « moelleuse » qui peut rapporter 30 000 $ ou plus.
Avec leurs oreilles perçantes, leur regard s’il vous plaît et leur dandinement de crocodile aux pattes courtes, les bouledogues français sont devenus le chien « it » pour les influenceurs, les stars de la pop et les athlètes professionnels. Fidèles compagnons à l’ère du travail à domicile, les bouledogues français semblent toujours prêts pour un téléchargement sur Instagram. Ils sont maintenant la deuxième race de chien la plus populaire aux États-Unis après les Labrador retrievers.
Certains sont également violemment volés à leurs propriétaires. Au cours de l’année écoulée, des vols de bouledogues français ont été signalés à Miami, New York, Chicago, Houston et, surtout, semble-t-il, dans toute la Californie. Souvent, les chiens sont pris sous la menace d’une arme. Dans peut-être le vol le plus notoire, les deux bouledogues français de Lady Gaga, Koji et Gustav, ont été arrachés des mains de son promeneur de chiens, qui a été frappé, étouffé et abattu lors de l’attaque de l’année dernière sur un trottoir de Los Angeles.
Le prix de possession d’un Frenchie a pendant des années été pénible pour le budget du ménage – les chiots se vendent généralement entre 4 000 et 6 000 dollars, mais peuvent en acheter plusieurs fois s’ils font partie des nouvelles variétés à la mode. Pourtant, posséder un bouledogue français s’accompagne de plus en plus de coûts non monétaires : la paranoïa d’un voleur qui passe par-dessus une clôture de jardin. L’hypervigilance en promenant son chien après avoir pris connaissance du dernier enlèvement.
Pour les propriétaires malchanceux, les bouledogues français sont à la confluence de deux traits très américains : l’amour des compagnons canins et l’omniprésence des armes à feu.
Par une froide soirée de janvier dans le quartier d’Adams Point à Oakland, en Californie, Rita Warda promenait Dezzie, son Frenchie de 7 ans, non loin de chez elle. Un SUV s’est arrêté et ses passagers sont sortis et se sont précipités vers elle.
« Ils avaient leur arme et ils ont dit: » Donnez-moi votre chien «  », a déclaré Mme Warda.
Trois jours plus tard, une inconnue a appelé et a dit qu’elle avait trouvé le chien errant dans une école secondaire locale. Mme Warda suit maintenant des cours d’autodéfense et conseille aux propriétaires de bouledogues français de porter du gaz poivré ou un sifflet. Mme Warda dit qu’elle ne sait pas pourquoi les ravisseurs de Dezzie l’ont abandonné, mais cela aurait pu être son âge avancé : les Frenchies ont l’une des durées de vie les plus courtes parmi les races de chiens, et 7 ans, c’était déjà long dans la dent.
Fin avril, Cristina Rodriguez est rentrée de son travail dans un dispensaire de cannabis du quartier Melrose de Los Angeles. Lorsqu’elle s’est arrêtée chez elle à North Hollywood, quelqu’un a ouvert la portière de sa voiture et a emmené Moolan, son Frenchie noir et blanc de 2 ans.
Mme Rodriguez a déclaré qu’elle ne se souvenait pas de nombreux détails du vol. « Quand vous avez une arme à feu sur la tempe, vous vous évanouissez en quelque sorte », a-t-elle déclaré.
Mais des images de caméras de surveillance dans son quartier et à proximité du dispensaire semblent indiquer que les voleurs l’ont suivie pendant 45 minutes dans la circulation avant de bondir.
« Ils m’ont volé mon bébé », a déclaré Mme Rodriguez. « C’est tellement triste de rentrer à la maison tous les jours et de ne pas la voir me saluer. »
On ne sait pas à quel point les vols de bouledogues français sont répandus à l’échelle nationale, et certains organismes locaux chargés de l’application des lois ont déclaré qu’ils ne comptabilisaient pas ces crimes particuliers.
Patricia Sosa, membre du conseil d’administration du French Bull Dog Club of America, a déclaré qu’elle n’était au courant d’aucun décompte annuel. Les groupes de médias sociaux créés par des propriétaires de Frenchie sont souvent parsemés d’avertissements. Si vous possédez un Frenchie, dit un post sur un groupe Facebook dédié aux bouledogues français perdus ou volés, « ne le laissez pas vous perdre de vue ».
« Les criminels gagnent plus d’argent en volant des Frenchies qu’en cambriolant des dépanneurs », indique le message.
Mme Sosa, qui possède une entreprise d’élevage au nord de la Nouvelle-Orléans, a déclaré que l’attrait de profiter de l’engouement pour le bouledogue français avait également engendré une industrie de faux vendeurs exigeant des dépôts pour des chiens qui n’existent pas.
« Il y a tellement d’escroqueries en cours », a-t-elle déclaré. « Les gens pensent: » Hé, je dirai que j’ai un Frenchie à vendre et que je gagne rapidement cinq, six, sept mille dollars. «  »
Mme Sosa a déclaré que les éleveurs étaient particulièrement vulnérables aux vols. Elle ne donne pas son adresse aux clients tant qu’elle n’a pas fait de recherches approfondies sur eux. « J’ai des caméras de sécurité partout », a-t-elle déclaré.
Les bouledogues français, comme leur nom l’indique, sont une ramification française des petits bouledogues élevés en Angleterre au milieu des années 1800. Une version antérieure du Bouledogue Français, comme on l’appelle en France, a été favorisée comme attrape-rats par les bouchers à Paris avant de devenir le petit chien des artistes et de la bourgeoisie, et les muses canines qui sont apparues dans les œuvres d’Edgar Degas et Henri de Toulouse-Lautrec.
Aujourd’hui, l’American Kennel Club définit les bouledogues français comme ayant une « tête carrée avec des oreilles de chauve-souris et le dos du cafard ».
Dans le monde de la médecine vétérinaire, les Frenchies sont controversés parce que leurs caractéristiques bien-aimées – leurs grosses têtes et leurs yeux de chiot gonflés, leurs nez enfoncés et leurs plis de peau – créent ce que Dan O’Neill, un expert canin au Royal Veterinary College de l’Université de Londres, appelle les « ultra-prédispositions » aux problèmes médicaux.
Leurs têtes sont si grosses que les mères ont du mal à accoucher ; la plupart des chiots bouledogues français sont livrés par césarienne. Leurs corps courts et musclés leur rendent également difficile la conception naturelle. Les éleveurs inséminent généralement artificiellement les chiens.
Le plus préoccupant pour des chercheurs comme M. O’Neill est le visage plat du chien, qui peut gêner sa respiration. Les bouledogues français font souvent des bruits de ronflement même lorsqu’ils sont complètement éveillés, ils se fatiguent souvent facilement et ils sont sensibles à la chaleur. Ils peuvent également développer des éruptions cutanées dans leurs plis de peau. En raison de leurs yeux exorbités, certains bouledogues français sont incapables de cligner des yeux.
M. O’Neill dirige un groupe de chirurgiens vétérinaires et d’autres experts en chiens au Royaume-Uni qui exhorte les acheteurs potentiels à « s’arrêter et à réfléchir avant d’acheter un chien à face plate », une catégorie qui comprend les bouledogues français, les bouledogues anglais, les carlins, les shih Tzus, Pékinois et Boxers.
« Il y a une crise des chiens à face plate », a déclaré M. O’Neill. Les bouledogues français, a-t-il conclu dans un article de recherche récent, ont quatre fois plus de troubles que tous les autres chiens.
Ces plaidoiries et avertissements n’ont pas empêché les bouledogues français de monter en flèche en popularité, propulsés en grande partie par les réseaux sociaux. Comme aux États-Unis, le bouledogue français en Grande-Bretagne est au coude à coude avec le Labrador pour le titre de race la plus populaire ces dernières années.
Mme Sosa a blâmé la mauvaise reproduction pour les mauvais résultats. « Les chiens bien élevés sont relativement en bonne santé », a-t-elle déclaré.
M. Del Rosario, l’éleveur d’Elk Grove, une ville de banlieue juste au sud de Sacramento, affirme que les footballeurs et basketteurs professionnels comptent parmi ses clients les plus fidèles. Il a vendu des chiots à des joueurs des Chiefs de Kansas City, des Bengals de Cincinnati, des Buccaneers de Tampa Bay, des Texans de Houston, des Jets de New York et des Cardinals de l’Arizona. Il y a quatre ans, les 49ers de San Francisco ont acheté Zoe, un Frenchie noir bringé qui sert de chien de soutien émotionnel à l’équipe. Deux ans plus tard, l’équipe a ajouté Rookie, un chiot bouledogue français bleu-gris aux yeux noisette, à sa liste canine.
Le Frenchie le plus cher de M. Del Rosario était un « lilas » avec un pelage gris violacé, des yeux clairs qui brillaient en rouge et une teinte rosâtre sur son museau. Il s’est vendu 100 000 $ à un acheteur sud-coréen qui voulait le chien pour sa génétique rare. Le chien était l’un des plusieurs centaines de chiots que M. Del Rosario a vendus au cours de la dernière décennie et demie.
Il a gardé sept Frenchies pour sa famille élargie, dont ses deux filles de 9 et 10 ans. Les filles jouent avec les Frenchies à la maison, mais M. Del Rosario est strict de ne pas les laisser promener les chiens seuls.
« Je me fiche que vous alliez à la boîte aux lettres », dit-il. « Non, ils ne peuvent tout simplement pas sortir les chiens par eux-mêmes.
« Avec tout ce qui se passe avec ces chiens, on ne sait jamais. »

Les bouledogues français sont populaires et sont devenus des cibles de vol à main armée

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